California drought: Drilling deeper in the hunt for water

The current drought in California leads to serious problems in the water supply for local populations and it highlights the question of prioritization of water uses.
Alastair Leithead, BBC News, USA
Published: 3 years, 10 months ago (09/01/2014)
Updated: 3 years, 10 months ago (09/02/2014)
Taps are running dry in California's Central Valley as the worst drought in more than a century forces farmers to drill ever deeper underground for water.
In the rush to grab groundwater for agriculture, shallow household wells are drying up and those who can't afford to dig deeper are facing a future without running water.
Working out of a warehouse, Elva Beltran is handing out bottled drinking water and helping families in the town of Porterville, where hundreds of people have lost their water supply.Ten or 12 new families are coming in every day - some have been without for three or four months, say Beltran. She's the director of the Porterville Area Coordinating Council, which is a local government agency run by volunteers.
Hundreds of groundwater aquifers prop up California's Central Valley - one of the most productive agricultural areas on the planet - but nobody knows how much water they contain, or how much is being taken out. For many years rainfall, reservoirs and irrigation canals have allowed this sunny expanse in California to produce half of America's fruit, nuts and vegetables. But after three extremely dry years, the farmers are turning to groundwater to keep their crops and their precious trees alive.
There's a water-rush as drilling companies are burrowing ever deeper - and there's no restriction on how many wells can be sunk underground.Think about the groundwater supply in the Central Valley as a giant milkshake glass, and each well as the equivalent of a straw in the glass, said Robert Glennon a professor at the University of Arizona College of Law.What California law permits is a limitless number of straws in the glass, and eventually all the water is sucked out. You are seeing that as the water table is dropping precipitously.
In some parts of the Central Valley, the water level has dropped more than 20m in less than a year, but the most compelling evidence for the loss of groundwater comes from space. Two identical Nasa satellites orbiting the earth 220km apart can measure tiny changes in its gravitational field - flooding increases the pull, and the loss of water from the land allows the satellites to drift slightly further into space.We can see the groundwater is being depleted quite rapidly in the Central Valley, said Jay Famiglietti, senior water scientist at the Nasa Jet Propulsion Laboratory in southern California.During these periods of drought there are excessive amounts of groundwater depletion. There is a very, very heavy reliance on groundwater - we are seeing the signs of that on the ground through subsidence, through wells going dry, through people having to fold up their farming activities.
He's found that the wettest period of 2014 is drier than the driest periods of every previous recorded year. Another report estimates the western US has lost 63 tn gallons of water in 18 months - and 80% of California's water is used for agriculture.
A large mechanical hand grabs and vigorously shakes the trunk of a tree until it rains almonds. Other machines drive up and down the long, straight groves of trees, brushing then sucking up the nut harvest for cracking, sorting and packing. Only certain parts of the world can grow almonds, which are a high-value crop, and California's Central Valley is one of them - but the nuts need a lot of water. More are being planted, and unlike hay or cereal fields, farmers can't leave them fallow in times of drought - they need watering for every one of the 20 or 30 years a tree is productive.
It is not sustainable, said Dave Phippen who grows, sorts, packs and ships almonds around the world.We know we are extracting more groundwater than can be replenished, but when a grower can't have deliveries of surface water, his only option to keep his orchard is to use his groundwater wells. He uses drip irrigation and says he uses water far more efficiently than his grandfather did. This year, for the first time, farmers in many parts of the Central Valley have received no rainwater or runoff allocation for their crops from the water district. Dave Phippen blames population increases and believes more reservoirs are the solution - to capture more rainwater in times of plenty - as long as this drought is just the usual cyclical weather pattern.If this drought situation is the new normal we are going to have to completely re-think how much food we can grow - and a lot of people depend on California for growing food, he said.


Alastair Leithead, “California drought: Drilling deeper in the hunt for water”, BBC News, 26/08/2014,


The current drought in California leads to serious problems in the water supply for local populations and it highlights the question of prioritization of water uses. California seems not to have opted for a prioritization of basic needs.
Farmers and people who can afford it are drilling even deeper into the groundwater in order to face that crisis. But, it will lead to serious problems in the future by threatening the human right to water of the future generations. As so often, the long term is not included in the solutions implemented. Yet, water, vital and non-substitutable resource, is much more than a resource since it is at the hearth of life and plays a vital role for all the ecosystems. Thinking the management and use of water must include a long term vision.

Marion Veber

Ruée vers l'eau en Californie

L'actuelle sécheresse en Californie pose de sérieux problèmes d'approvisionnement en eau pour les populations locales et met en lumière les interrogations autour des priorités d'usage de l'eau.
Éric-Pierre Champagne, La Presse, Canada
Published: 3 years, 10 months ago (09/01/2014)
Updated: 3 years, 10 months ago (09/02/2014)

Ruée vers l'eau en californie

Article d'Eric-Pierre Champagne paru dans La Presse, le 27/08/2014,

La Californie traverse actuellement la pire sécheresse de son histoire. L'État le plus peuplé des États-Unis mettra des années à s'en remettre, ce qui fera de l'eau une ressource de plus en plus convoitée
. De quoi donner vie à une citation célèbre attribuée à Mark Twain: «En Californie, le whiskey est destiné à être bu, tandis que l'eau conduit à la bagarre.» Explications en quatre temps.

Une sécheresse historique

Selon la National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA), la Californie subit actuellement sa pire période de sécheresse depuis 1895. Les principaux réservoirs d'eau potable de l'État sont largement sous leur moyenne historique. Plus de 80% du territoire californien est maintenant frappé de sécheresse «extrême» ou «exceptionnelle».Cette sécheresse sévit depuis 3 ans. Ce n'est pas une situation normale, on ne voit pas souvent ça d'un point de vue statistique. Il faudra des années pour s'en remettre, affirme Brian Fuchs, du National Drought Mitigation Center, organisme qui répertorie les épisodes de sécheresse aux États-Unis.

De l'eau s.v.p.

La sécheresse est telle cette année que le gouverneur Jerry Brown a de nouveau décrété l'état d'urgence en avril dernier. Les autorités souhaitaient obtenir une réduction volontaire de la consommation d'eau de 20%. Faute de résultats, l'État a finalement décidé d'imposer une amende de 500$ à toute personne ne respectant pas les consignes d'utilisation de l'eau potable, qui interdisent notamment le lavage des voitures et l'arrosage des pelouses. Mais le problème dépasse la simple consommation de Monsieur et Madame Tout-le-Monde. La Californie, c'est aussi 60% de la production américaine de fruits et 51% de la production de légumes. Les fermes drainent jusqu'à 80% de l'eau californienne.Notre plus grand défi, actuellement, note Brian Fuchs, c'est d'évaluer correctement les quantités d'eau disponibles en fonction des besoins de la population et de ceux de l'industrie agricole. La règlementation est d'ailleurs jugée insuffisante. L'État n'a pas encore de politique de gestion des eaux souterraines, une situation qui devrait être corrigée sous peu.

Un coup de pouce d'el niño

C'est un euphémisme, mais les solutions ne pleuvent pas en Californie pour faire face à cette sécheresse. Au printemps dernier, les experts croyaient que l'arrivée prochaine d'El Niño pourrait donner un sérieux coup de pouce au climat californien. Ce phénomène météo apporte généralement des précipitations plus importantes, mais les experts ont revu récemment à la baisse les chances qu'El Niño survienne dans les prochains mois - les probabilités sont passées de 90% à 65%. Théoriquement, la sécheresse pourrait donc se poursuivre en 2015.Nous ne savons pas encore quelles seront les accumulations de neige pendant l'hiver prochain. S'il n'y a pas assez de neige, l'été prochain pourrait être encore plus difficile, rappelle Brian Fuchs.

De l'espoir, mais à quel prix ?

Les eaux souterraines représentent 40% de l'approvisionnement en eau potable en Californie. Cette proportion peut passer à 60% en période de sécheresse, estime la California Water Fondation. Mais ironiquement, cette même sécheresse peut rendre encore plus difficile l'accès aux sources souterraines, note Brian Fuchs. Mais toute cette eau ne va pas disparaître, même avec une sécheresse, signale Michel A. Bouchard, professeur de géologie à Polytechnique Montréal. Les sources d'eau potable souterraine sont généralement plus importantes que les sources de surface, explique-t-il.Au pire, la sécheresse californienne va faire reculer le niveau de la nappe phréatique. Mais cela pourrait faire augmenter les coûts pour ensuite extraire l'eau à une plus grande profondeur. La Californie n'a donc pas fini de se préoccuper de son approvisionnement en eau potable.

En chiffres

38 millions : La Californie est l'État le plus peuplé des États-Unis avec 38 millions d'habitants.
120 ans : Les 6 premiers mois de l'année 2014 ont été les plus chauds en 120 ans en Californie.
31% : L'un des plus importants réservoirs d'eau potable en Californie, celui du lac Shasta, est actuellement à 31% de sa capacité maximale. Son niveau moyen historique est habituellement à 47%.
Sources: AFP, NOAA, United States Drought Monitor, California Water Fondation


L'actuelle sécheresse en Californie pose de sérieux problèmes d'approvisionnement en eau pour les populations locales et met en lumière les interrogations autour des priorités d'usage de l'eau. La Californie, qui est parmi les plus importants états producteurs de fruits et légumes du pays, ne semble pas avoir opté pour une priorisation des besoins fondamentaux des populations.

Les agriculteurs et les habitants qui peuvent se le permettre creusent de plus en plus profondément dans les nappes souterraines pour assouvir leurs besoins en eau. La surexploitation des nappes posera sans nul doute de sérieux problèmes pour l'avenir mettant en danger le droit à l’eau des générations futures. Comme bien souvent, le long terme n’est pas pris en compte dans les solutions mises en œuvre. Pourtant, l’eau, ressource vitale et non substituable, ne doit pas être pensée comme une simple ressource au service des besoins des hommes (besoins vitaux, sociaux, économiques…). L’eau, et le cycle hydrologique dans sa globalité aussi, est bien plus que cela car elle est à la base même de la vie sur Terre et elle joue un rôle fondamental pour les écosystèmes. Penser la gestion et l’utilisation de l’eau à long terme est donc nécessaire.

Marion Veber